¿Por qué las mujeres tienen más riesgo de sufrir alzhéimer?

Oct 12, 2022 | Salud

La enfermedad de Alzheimer es más frecuente entre las mujeres que entre los hombres –en concreto, ellas tienen alrededor del doble de probabilidades de desarrollarla– y una de las hipótesis es que esto se debe a que esta patología neurodegenerativa está asociada al proceso de envejecimiento y las mujeres viven más años. Ahora, los hallazgos de un nuevo estudio realizado por investigadores de la Universidad Case Western Reserve (EE.UU.) podrían explicar por qué el sexo femenino es más vulnerable a desarrollar este tipo de demencia.

Los autores del trabajo observaron que en los cerebros de las mujeres se produce una mayor expresión de una enzima vinculada al cromosoma X denominada peptidasa específica de ubiquitina 11 (USP11) en comparación con los hombres, lo que provoca una mayor acumulación de la proteína tau, que a su vez es la causa de que se acumulen grupos de proteínas que se han encontrado en pacientes con alzhéimer.

Encontrar posibles causas del alzhéimer supone un avance en la comprensión de la enfermedad y puede contribuir a desarrollar nuevos tratamientos. “Este estudio establece un marco para identificar otros factores ligados al cromosoma X, que podrían conferir una mayor susceptibilidad a la tauopatía en las mujeres”, ha destacado David Kang, de la Universidad Case Western Reserve y coautor principal del estudio, que se ha publicado en la revista Cell.

Exceso de proteína tau y desarrollo de alzhéimer

El proceso de eliminar el exceso de tau se inicia con la adición de una etiqueta química llamada ubiquitina a la proteína tau, y como un desarrollo incorrecto de este proceso puede desencadenar una acumulación anormal de tau, Kang y el coautor principal del estudio, Jung-A Woo, buscaron una mayor actividad de los sistemas enzimáticos que agregan o eliminan la etiqueta de ubiquitina.

Comprobaron que tanto los ratones hembra como las mujeres expresan de forma natural niveles más altos de USP11 en el cerebro que los varones, y también que los niveles de USP11 se correlacionan fuertemente con la patología cerebral tau en las mujeres, pero no en los hombres. Descubrieron, además, que al eliminar genéticamente USP11 en un modelo de ratón con patología cerebral tau, las hembras estaban protegidas de la patología tau y el deterioro cognitivo de forma preferente, ya que, aunque los machos también estaban protegidos contra la patología tau en el cerebro, no lo estaban hasta el mismo punto que las hembras.

Los investigadores se sorprendieron al descubrir que USP11 se encontraba en los cromosomas X –de los cuales las mujeres tienen dos– incluso en mujeres sin demencia. “Normalmente, uno de los cromosomas X está más o menos desactivado en las mujeres… pero hay entre un 10 y un 20% de genes en el cromosoma X que pueden escapar de esta inactivación” –explica Kang–, que añade: “USP11 resulta ser uno de ellos”.

Los resultados del estudio sugieren que el exceso de actividad de la enzima USP11 en las mujeres aumenta su susceptibilidad a la patología tau en la enfermedad de Alzheimer. “Ya sabíamos que las mujeres se veían más afectadas por el alzhéimer que los hombres”, ha dicho Kang. “Necesitamos saber cuál es la causa. Si no conoce la causa, no puede hacer nada al respecto. Este estudio… en realidad está identificando una causa. Ahora tenemos la oportunidad de hacer algo al respecto”.

“En términos de implicaciones, la buena noticia es que USP11 es una enzima, y ​​las enzimas tradicionalmente se pueden inhibir farmacológicamente”, ha dicho Kang. “Nuestra esperanza es desarrollar un medicamento que funcione de esta manera, para proteger a las mujeres del mayor riesgo de desarrollar la enfermedad de Alzheimer”.

Con información de Web Consultas